『生命史35億年の大事件ファイル (ニュートン別冊)』3

<『生命史35億年の大事件ファイル (ニュートン別冊)』3>
図書館で『生命史35億年の大事件ファイル (ニュートン別冊)』というムック本を、手にしたのです。
おお 表紙にもカンブリア紀の生命爆発や恐竜の消滅が出ているではないか・・・
やはり二つに絞ればこうなるのか。


【生命史35億年の大事件ファイル】


ムック、ニュートンプレス、2010年刊

<レビュー>より
-内容- カンブリア爆発はなぜおきたのか? 古生代末の大量絶滅の原因は? 哺乳類が生き残ったのはなぜなのか? 生命誕生から人類の登場まで、生命史35億年の間に起きたさまざまな事件のなぞときにせまる。

<読む前の大使寸評>
おお 表紙にもカンブリア紀の生命爆発や恐竜の消滅が出ているではないか・・・
やはり二つに絞ればこうなるのか。

rakuten生命史35億年の大事件ファイル




「事件19 白亜紀末の絶滅事件」でもうひとつの大事件を、見てみましょう。
p124~125
<小惑星が大量絶滅を引きおこした>
 今から6550万年前、一つの小惑星がメキシコのユカタン半島に落下した。その影響はすさまじく、それまで1億年以上にわたって繁栄していた恐竜たちを絶滅に追いやることになる。この絶滅でどの生物が滅び、そしてどの生物が生きのびたのか? 生死の運命を分けた条件とは何なのか? 絶滅事件の実態をのぞいてみよう。
 
 
 それは突然の出来事だった。今から6550万年前、恐竜の栄えた中生代白亜紀の末期に、直径10メートルにおよぶ小惑星がメキシコのユカタン半島に衝突した。直径10メートルという値は、東京中心部を走る環状線「山手線」の長径に匹敵する大きさだ。

 この小惑星は、東京ー静岡間の直線距離を上まわる直径170キロメートルにおよぶクレーターをつくった。この衝突によって地殻の表層がはぎとられ、大量の粉塵が大気中に巻き上げられ、その塵によって太陽光が遮断された。その結果として、光合成生物が激減し、植物とそれを食べていた大型の動物たちを滅ぼすことになったとみられている。

 この事件は、中生代白亜紀と新生代古第三紀の境界となったことから、「白亜紀」を意味するドイツ語のKreide、古第三紀を意味する英語のPaleogeneの頭文字をとって、「K/Pg境界絶滅事件」あるいは「白亜紀末絶滅事件」と呼ばれる。生命史上の5大絶滅の一つであり、そして最後の大量絶滅である。

 鳥類をのぞく恐竜類、翼竜類、クビナガリュウなどの3大海棲爬虫類のすべてが絶滅し、哺乳類も数多くのグループが滅んでいる。無脊椎動物ではアンモナイト類の絶滅などが知られている。

 過去4回の絶滅とくらべると何がちがうのだろう?
 早稲田大学教養学部で古生物学を研究し、絶滅にくわしい平野弘道教授は次のように指摘する。「K/Pg境界の絶滅は、陸・海・空のすべてに大きなダメージをあたえていたという点が特徴的です」。

 中生代ジュラ紀に出現した鳥類によって、生命ははじめて本格的に空を生活圏にした。K/Pg境界の絶滅は、この鳥類にも大きな影響をあたえたものだったという。ただし、鳥類への絶滅の影響に関してはまだ化石のデータが少なく、今後の研究によるところも多いようだ。

<恐竜を滅ぼしたのは小惑星で確定か>
K/Pg境界で絶滅事件があったことは古くから知られていた。「その原因が小惑星である」という仮説を提唱したのは、アメリカの核物理学者であるルイス・アルバレズたちが最初である。1980年のことだった。

 当初、この仮説は、すべての研究者に受けいれられたものではなかった。とくに1980年当時はまだクレーターも発見されていなかったことも、その理由のひとつとされている。 また、とくに恐竜の絶滅を小惑星衝突に求めるかどうかでは異論もあった。恐竜に関しては、「白亜紀末に向かってしだいに数を減らしていった」という指摘もなされていたからだ。つまり恐竜の絶滅は、小惑星の衝突によるものではなく、もしその影響があったとしても“弱っていた恐竜たち”への最後の一撃にすぎなかった、という見方だ。
(中略)

 1990年代以降になって膨大な量のデータが統計的に計算されるようになった結果、恐竜はやはり突然に滅んだとみなされるようになったようだ。突然の絶滅となれば、小惑星衝突による絶滅説は有力なものとなる。

 2010年の3月には、世界12ヶ国41人の研究者によるK/Pg境界絶滅事件をめぐる研究が発表され、その原因は小惑星の衝突にあると断定された。

『生命史35億年の大事件ファイル』2:事件4 節足動物の繁栄
『生命史35億年の大事件ファイル』1:事件3 カンブリア爆発 その1

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